1 januari – New Horizon framme och förbi Ultima

Kl. 06.33 svensk tid passerade sonden New Horizons den lilla himlakroppen som familjärt kallas Ultima Thule men vars rätta namn är (486958) 2014 MU69.

Vi vet ännu inte om Ultima har formen av en kägla eller kanske är en tät dubbel-himlakropp med mellan-rum emellan. Foto: NASA

Bilden, tagen med New Horizons “high-resolution Long-Range Reconnaissance Imager” (LORRI) igår, nyårsafton, uppvisar en himlakropp som kan ha formen av en bowlingkägla. Dess storlek är uppskattad till 32 km lång och 16 km bred. Ultima är gissningsvis en kontakt-dubbel, d.v.s. två himlakroppar som sitter samman p.g.a. deras gemensamma gravitation. Men det kan fortfarande vara så att det rör sig om två mindre kroppar som rör sig i en väldigt tät omloppsbana runt ett gemensamt masscentrum. (Enl. upggift kl. 21.22 svensk tid.)

I morse passerade alltså New Horizons den lilla Ultima Thule på bara 350 mils håll. En signal som anlände Jorden 16.29 svensk tid indikerar att sonden är i gott skick och har fyllt sina internminnen med foton och mätdata. “New Horizons har följt planerna och undersökt på nära håll det mest avlägsna objektet i mänsklighetens historia – 6 miljarder km från Jorden.” berättar Principal Investigator Alan Stern, på Southwest Research Institute in Boulder, Colorado. “De data vi har ser fantastiska ut och vi har redan lärt oss saker om Ultima från nära håll. Från och med nu kommer data bara att bli bättre.”

New Horizon har redan löst ett av mysterierna kring Ultima. Den stabila ljuskurvan vi tidigare sett från New Horizon beror på att Ultima roterar ende över ende ungefär som en propeller med en axel som pekar nära på rakt mot farkosten.

“New Horizons har en kär plats i våra hjärtan som en våghalsig och enveten liten utforskare, liksom en bra fotograf.” säger Johns Hopkins Applied Physics Laboratory Director Ralph Semmel. “Denna flyby är ett första för oss alla – APL, NASA, vår nation och världen – och vi har stor tacksamhet till det djärva gäng av forskare och ingenjörer som förde oss till denna punkt. “

Att nå Ultima Thule 6 miljarder km hemifrån är en enastående bedrift. Särskilt, tycker jag, eftersom den upptäcktes som en bonus först när sonden passerade huvudmålet Pluto. När sonden skickades upp visste vi inte ens att Ultima Thule fanns.

Under de fåtal timmar som sonden låg nära nog för att studera Ultima registrerades så mycket data att sonden kommer ta 20 månader på sig att skicka tillbaka informationen. Detta under förutsättning att den kan orientera sin lilla antenn rakt emot Jorden. Om jag inte misstar mig kommer de fräckaste bilderna att prioriteras medan allmänhetens nyfikenhet är på topp. Därefter kommer data succesivt att laddas ner så att de vetenskapliga teamen har att göra de närmaste tio åren.

Redan nu finns på förslag ytterligare objekt att besöka. Nu hänger det mera på prioriteringar. Kan amerikanerna minska någon tiondels procent på krigsbudgeten finns goda chanser att förlänga både detta och fler projekt.

New Horizons har i dag gjort en passage av det absolut mest avlägsna objekt som undersökts av en farkost från oss. En kropp med anor i solsystemets tidigaste historia. “This is what leadership in space exploration is all about.” som Jim Bridenstine säger.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *